Maule valley ligt ten zuiden van Santiago, de hoofdstad van Chili. De zon brandt in mijn nek, terwijl Eduardo ons een historische wijnpers laat zien. Hij is van rood gietijzer en ziet eruit als een oude stoomlocomotief. Zo eentje uit vervlogen tijden. ‘Deze pers gaf vroeger erg wrange wijn, want alle pitten uit de druiven werden vermalen in het sap,’ vertelt Eduardo. Daar kan ik me alles bij voorstellen.

In de kelder is het aangenaam koel. Er hangen foto’s van de Italiaanse familie Balduzzi aan de muur. We lopen recht tegen een ijzeren traliehek aan, versierd met een groot solide hangslot. Daarachter liggen de juwelen, stoffige flessen, die jarenlang een innerlijke transitie ondergaan om tot wasdom te komen. De oudste fles is uit 1998, voor Chileense begrippen een unicum.

‘Eén keer per jaar haalt de familie hier vijf flessen vandaan om te proeven en de wijnen in hun jaren te volgen,’ aldus Eduardo. ‘Zijn deze wijnen van cabernet sauvignon gemaakt?’, vraag ik nieuwsgierig, wetend dat alleen in Bordeaux van de grootste chateau’s wijnen komen die jaren op de fles doorrijpen. ‘Ja, het is cabernet sauvignon die in de Maule Valley het beste gedijt. De bodem, het klimaat met veel zon zijn de ideale omstandigheden.’

De druiven hangen nog aan de ranken te rijpen, klein en met een dikke schil waar de tannines in zitten. Naast de wijngaard ligt een omgevallen, ingedeukte grote fermentatietank, zelfs de poten zijn omgeklapt. Eduardo vertelt: ’De aardbeving in 2010 heeft hier veel schade veroorzaakt. Vele tanks zijn gesneuveld, er ging meer dan 8.000 liter verloren.’ Dat is wat anders dan hagelbuien of vorst denk ik bij mijzelf.

Op het erf lopen we langs een fermentatietank, aan de onderkant is de deksel uitgeklapt. Het laatste vocht druppelt op de grond, een laag dikke drap ligt in de tank, bezinksel van voornamelijk dode gistcellen. Ik ruik het en nieuwsgierig steek ik mijn hoofd in de tank om te kijken. Naar adem happend, half verstikt, trek ik snel terug. Eduardo lacht: ‘Ja, dat is het koolzuurgas dat in de tank is opgehoopt. Als je van bovenaf in de tank valt, kun je doodgaan, zo sterk zijn de gassen.’ Hij hoeft mij niets meer te vertellen.

We lopen naar het laboratorium waar mengsels staan te pruttelen, rook stijgt dampend uit de pipetten omhoog. Hier worden de blends gemaakt van onder andere cabernet sauvignon, het geheim van de familie Balduzzi dat in de kelders verscholen ligt.